Epidemiología: una herramienta para evaluar riesgos

#LifeHack: Conoce estas sencillas herramientas conceptuales sobre los estudios epidemiológicos, y así podremos sustentar nuestras políticas y servicios públicos en evidencia. Es mucho más que reducir enfermedades: es reducir accidentes, violencia, inseguridad, padecimientos de salud mental, y lograr el mayor bienestar y desarrollo común.

Epidemiology: A tool for the assessment of risk
Ursula J. Blumenthal, Jay M. Fleisher, Steve A. Esrey and Anne Peasey
En Water Quality: Guidelines, Standards and Health
Traducción de Ricardo Sala

El propósito de este capítulo es presentar y demostrar el uso de una herramienta clave para la evaluación de riesgo. La palabra epidemiología se deriva del griego y su interpretación literal es estudios sobre la población. Según una definición más usual, sin embargo, es el estudio científico de patrones de enfermedad en poblaciones en tiempo y espacio.

Este capítulo introduce algunas de las técnicas empleadas en estudios epidemiológicos e ilustra sus usos en la evaluación o el planteamiento de lineamientos microbiológicos para agua recreativa, de desecho, y potable.

7.1 INTRODUCCIÓN

Las técnicas epidemiológicas modernas se desarrollaron en buena medida como resultado de investigaciones por brotes de enfermedad infecciosa durante el siglo diecinueve.

La epidemiología ambiental, sin embargo, tiene una larga historia que data de los tiempos romanos y griegos, cuando los antigüos médicos percibían vínculos entre ciertos rasgos ambientales y los padecimientos de la salud.

El estudio del cólera en Londres de John Snow y su relación con el abasto de agua (Snow 1855) es ampliamente considerado como el primer estudio epidemiológico (Baker et al. 1999). Mediante el mapeo de casos de cólera, Snow pudo establecer que los casos de padecimiento se aglomeraban en las calles cercanas a la bomba de Broad Street, con comparativamente pocos casos ocurriendo en la vecindad de otras bombas o pozos locales.

Las investigaciones epidemiológicas pueden proveer de evidencia sólida que asocie la exposición con la incidencia de infección o enfermedad en una población [o con la incidencia de accidentes y de violencia: Nota del Traductor]. También puede proporcionar estimaciones de la magnitud de riesgo relativo a un nivel particular de exposición o dosis, y así puede usarse para evaluar los niveles o estándares de calidad microbiológica apropiados empleados en lineamientos.

Los métodos epidemiológicos pueden cuantificar la probabilidad de que las relaciones observadas ocurran por factores de azar, y también tienen el potencial de ‘controlar’ otros factores de riesgo y/o ‘confusores’ del padecimiento final estudiado [N.T.- en inglés confounders; aquí más información sobre estos términos]. Los estudios epidemiológicos empleados para la evaluación o la determinación de lineamientos deben ser de alta calidad, para que haya confianza en la validez de los resultados.

Las  siguientes secciones esbozan los elementos básicos de los estudios epidemiológicos (incluyendo comentarios sobre las características importantes para los estudios de alta calidad), los diferentes tipos de estudio epidemiológico, y el uso de epidemiología para establecer lineamientos, con estudios de caso del empleo de epidemiología en escenarios de aguas recreativas, de agua potable, y de reuso de aguas residuales.

7.2 ELEMENTOS BÁSICOS DE LOS ESTUDIOS EPIDEMIOLÓGICOS

Los elementos básicos de un estudio epidemiológico pueden caracterizarse como sigue:

  • Formulación de la pregunta o hipótesis
  • Selección de las poblaciones y muestras a estudiar
  • Selección de los indicadores de exposición
  • Medición de exposición y de enfermedad [o daño]
  • Análisis de relación entre exposición y enfermedad [o daño]
  • Evaluación del papel o rol de la parcialidad
  • Evaluación del papel o rol del azar [chance]

Estos elementos serán considerados aquí en un formato simplificado. Se recomienda a los lectores consultar libros de texto sobre epidemiología para considerar los factores con mayor detalle (Beaglehole et al. 1993; Friis and Sellers 1996; Hennekens and Buring Epidemiology: a tool for the assessment of risk 137 1987; Rothman and Greenland 1998).

Leer más:

Epidemiology: A tool for the assessment of risk
Ursula J. Blumenthal, Jay M. Fleisher, Steve A. Esrey and Anne Peasey
En Water Quality: Guidelines, Standards and Health

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Imagen a color “El tiempo pasa…” adaptada de bumc.bu.edu

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